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  • Foto del escritorThe Nest Swing

Women in Jazz: Bessie Smith

Un día como hoy hace 127 años nacía en Chattanooga (Tennessee) la gran Bessie Smith. La cantante de blues más popular de la década de los años 20 y 30. Bessie Smith, conocida también como la «Emperatriz del Blues», fue un gran referente para otras grandes vocalistas posteriores a su época, como fueron Aretha Franklin o Billie Holiday, a quien dedicamos el artículo del jueves pasado. La vida de Bessie Smith fue complicada desde el principio. Al poco de nacer perdió a su padre, quién dejó a su esposa encargada de la manutención y crianza de Bessie y sus 6 hermanos. El destino quiso que Bessie perdiera también a su madre y a dos de sus hermanos cuando tenía tan solo 12 años. Fue su tía quien se hizo cargo de la tutela de Bessie y sus 4 hermanos. Fue en esta época de necesidad cuando Bessie comenzó cantar y tocar la guitarra en la calle acompañada de sus hermanos. En 1912, cuando Bessie tenía 18 años comenzó a actuar en minstrels shows (Moses Stokes y Rabbit´s Foot) donde conocería a la cantante de blues Ma Rainey, también conocida como la «Madre del Blues», quién se convirtió en su mentora. Si os apetece una tarde de mantita, sofa y palomitas este fin de semana os recomendamos la película de Ma Rainey’s Black Bottom (La madre del blues) que podréis encontrar en Netflix. Dirigida por George C. Wolfe y protagonizada por Viola Davis y Chadwick Boseman. Quienes están nominados a los premios Óscar cómo mejor actriz y actor respectivamente. En 10 días, el 25 Abril, en la gala de los Óscar sabremos si alguno de los dos se lleva la estatuilla.

Bajo la tutela de Ma, Bessie Smith creció como artista y continuó actuando en teatros y en el circuito vaudeville. A principio de los años 20, Bessie Smith se asentó en Philadelphia, donde conocería a Jack Gee con quien se casó en 1923. Ese mismo año firmó su primer contrato con Columbia Records con quien haría sus primeras grabaciones. Entre ellas hubo una que fue muy popular y que llego a vender 800.000 copias «Downhearted Blues». Fue en esta época cuando ganó fama y popularidad y afianzó su posición en el mundo del Blues. A partir de este momento Bessie comenzó a grabar y a realizar tours a gran escala. Tal fue la fama que Bessie incluso compró su propio vagón de tren para que ella y su equipo pudieran viajar juntos y dormir en el durante sus giras.


Durante su carrera Bessie Smith trabajó con importantes artistas y músicos de Jazz como el saxofonista Sidney Bechet, el pianista y arreglista Fletcher Henderson y con el pianista y compositor James P. Johnson con quien grabó una de sus canciones más famosas, «Backwater Blues».


Bessie Smith también colaboró con el gran Louis Armstrong en distintos temas, como fueron: «Cold in Hand Blues», «I Ain’t Gonna Play No Second Fiddle,» y «St. Louis Blues.»


A finales de los años 20 Bessie Smith era la artista afroamericana mejor pagada de su época, fue así como se ganó el titulo de «Emperatriz del Blues».

Si queréis saber más sobre su vida os recomendamos la película de «Bessie» protagonizada por Queen Latifah y dirigida por Dee Rees, y que podréis encontrar en HBO. Otra peli más para disfrutar del sofá y la mantita este finde 😉


¡Hasta la semana que viene pajaritxs!

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